Pupillen A kampioen

Pupillen Helios Kwadro Zottegem winnen provinciaal titeltoernooi

De U14 van Helios Kwadro Zottegem hebben zich vorige zaterdag in Sint-Lievens-Houtem naar de provinciale titel gebasketbald. Ze namen de maat van Ninove en Wezenvrienden Geraardsbergen in een toernooi met de titel als inzet, en hielpen de club aan de tweede provinciale pupillentitel op rij.

Het is geen sinecure om 13-jarigen gefocust te krijgen voor een toernooi dat twee weken na het einde van de competitie valt. Zelfs niet als de winnaar van het toernooi ook de provinciale titel wint. Dat bleek zaterdag al meteen, toen de refs de halve finales bij de pupillen op gang floten.
In de halve finales stonden Helios Kwadro Zottegem en Basics Melsele tegenover respectievelijk BBC Ninove en Wezenvrienden Geraardsbergen. Helios, winnaar van de provinciale A-reeks, verloor in de hele competitie amper één keer: in een memorabele wedstrijd op Melsele. Maar de Heliossers zetten dat slippertje knap recht in de terugwedstrijd: ze walsten schijnbaar moeiteloos over Melsele naar de koppositie in de groep.
De B-reeks bleek behoorlijk wat spannender. Wezenvrienden Geraardsbergen en BBC Ninove finishten zij aan zij, en de beide ploegen voelden de voortdurende druk van een bijna lachende derde: Tigers Evergem bleek bijvoorbeeld in twee competitiematchen de meerdere van Wezenvrienden Geraardsbergen. Maar uiteindelijk wonnen de Wezen de reeks door een beter doelsaldo, en werd BBC Ninove tweede en veroordeeld tot een halve finale tegen Helios.
Helios tegen Ninove in wedstrijden die er echt toe doen: je zou bijna denken dat het een traditie wordt in het Oost-Vlaamse pupillenbasket. Vorig jaar stonden de twee ook al tegen elkaar in cruciale fases van de competitie: Zottegem ging er op Ninove uit in de halve finale van de Beker van Oost-Vlaanderen, maar ging er een week later winnen in de belle om de provinciale titel.
Sinds 2015 hebben de teams een metamorfose ondergaan. De Zottegemse U14 is een ploeg van eerstejaars, aangevuld met enkele sterkhouders die vorig jaar de titelrace meemaakten. Bij Ninove zijn er nog vier spelers over van de ploeg die vorig jaar de bekerfinale won. De anderen zijn jongeren, die nog maar weinig ervaring hebben met de moordende wedstrijdstress.

Halve finale
Dat was er ook in de halve finale duidelijk aan te zien. De twee ploegen begonnen bloednerveus, met veel slechte passes, gemiste makkelijke korven en een hoop frustratie tot gevolg. En, zeker aan Ninoofse kant, ook veel fouten, maar Zottegem worstelde ook met zichzelf op de vrijworplijn, waardoor de stand nog gelijk was na het eerste kwart. In het tweede kwart sloeg bij Zottegem de turbo aan. Enkele rake fastbreaks en een paar mooie aanvalscombinaties diepten het verschil in de score uit, waardoor Helios met een stevige voorsprong de kleedkamer in kon.
De buit leek binnen, maar ook na de rust bleven de zenuwen Helios parten spelen in het aanvalsspel. Gelukkig zat de verdediging goed op slot: Ninove slaagde er niet meer in de wedstrijd over te nemen en de kloof te dichten. De 55-45-eindstand gaf recht op een ticket voor de finale tegen de Wezenvrienden, die op het belendende terrein de maat hadden genomen van Basics Melsele.

Duel om de titel
Van bij de opwarming was duidelijk dat Wezenvrienden Geraardsbergen een lastige klant klip dreigde te worden op de weg naar de provinciale titel. Een ploeg met veel gestalte (drie spelers groter dan de grootste Heliossers), atletisch vermogen (een post met geweldige sprongkracht), veel trefzekerheid onder de korf en een stevige scheut taktisch vernuft (danzij, onder meer, een speelster uit de nationale damesploeg. Maar wat de U14 daar tegenover stelde, was talent, snelheid van uitvoering, techniek en focus.
De zenuwen uit de halve finale leken tegen Geraardsbergen als bij toverslag verdwenen. Helios haalde zijn beste verdediging én zijn beste aanvalsspel uit de kast en verraste Geraardsbergen meteen in de eerste minuten: 4-0. De Wezen knokten zich in de wedstrijd en herstelden wel het evenwicht, maar de blitzstart maakte dat ze het grootste deel van de partij op achtervolgen waren aangewezen. Een sterk voordeel in een finale die toch ook, zo niet vooral, een mentale strijd is.
Twee keer in de wedstrijd slaagden de Wezenvrienden erin om de kloof helemaal te dichten: een keer vroeg in het tweede kwart herleidden ze de zespuntenkloof tot nul, een tweede keer vroeg in het derde werkten ze gedurende enkele seconden een vijfpuntenkloof weg. Twee keer herstelde Helios zich op indrukwekkende wijze van de mentale opdoffer, met twee goedgemikte driepunters en enkele copybook-aanvallen om de voorsprong weer op het bord te krijgen. Helios kon het vierde kwart in met een comfortabele voorsprong, en de titel leek voor het grijpen te liggen.
En dan, merkwaardig genoeg, werd het plots weer rommelig. Wellicht begon de vermoeidheid te spelen, of misschien manifesteerden de zenuwen zich opnieuw. In elk geval stokte de scoremachine, waardoor de kansen weer open lagen om aan de achterstand te knagen. Maar de vermoeidheid speelde ook bij de Wezen, die de Zottegemse defensie nog altijd moeilijk konden ontkrachten. Met twee ultieme tegenaanvallen bezegelde Helios uiteindelijk het lot van de vrienden uit Geraardsbergen 69-63.

Hulde
Na de wedstrijden werden de jongens meteen gehuldigd in Helios, waar op het moment van de finale de slothappening plaatsvond. Elke speler en coach Didier Coppens kreeg een beker overhandigd van jeugdcoördinatoren Matthieu en Arnaud Troubleyn, én een luid applaus van de volle Heliostribunes. Daarna kon het fesst helemaal beginnen.
Volgend jaar speelt de pupillenploeg van Didier Coppens in de landelijke competitie. Vier van de kampioenen worden volgend seizoen miniem.

De kampioenen van Helios Zottegem: Tjorven De Boeck, Sander Demets, Modest Diependaele, Jils Duprez, Louis en Simon Quetstroey, Jarne Ribbens, Sam Squire, Anton Stragier, Lennen Vandewiele, Ferre Van Geert en Lukas Walravens,